Hacia la oscuridad desconocida: Cómo Hovermap está ayudando a impulsar las futuras ambiciones planetarias de la NASA

La NASA dio recientemente otro gran salto para la humanidad después de que su helicóptero, Mars Ingenuity, realizara el primer vuelo de prueba en otro mundo. Fue un gran esfuerzo para el helicóptero, un proyecto que desarrolló durante décadas en el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la organización.

Aquí en la Tierra, el JPL está trabajando para impulsar aún más las ambiciones interplanetarias de la humanidad en el futuro, ya que busca responder una pregunta que los científicos se han planteado por décadas: ¿podrían los tubos de lava de Marte finalmente brindar pruebas de una antigua vida extraterrestre?

Para averiguarlo, el proyecto BRAILLE de la NASA (las siglas en inglés de Investigaciones biológicas y análogas de recursos en entornos con poca luz) está explorando las cuevas del Monumento Nacional Lava Beds en el norte de California para encontrar y caracterizar la vida microbiana y las características mineralógicas que deposita en las cuevas.

Como parte de la investigación y el desarrollo del proyecto, el JPL ha implementado la tecnología Hovermap de Emesent para explorar cuevas en todo California. Utilizando Hovermap a pie o montado en un robot autónomo, el JPL está utilizando las técnicas SLAM basadas en LiDAR 3D de Emesent para crear nubes de puntos de resolución extremadamente alta de estos entornos subterráneos Hovermap ofrece a los investigadores mapas claros y detallados de los tubos, contextualiza la ubicación del robot y proporciona a los científicos de BRAILLE un nivel de detalle profundo que luego pueden utilizar como base para la detección biológica.

Al crear estas topologías detalladas de los tubos de lava, el equipo está en condiciones de crear mejores imágenes que muestren las sutiles diferencias en las geometrías, las texturas y las fracturas estructurales de las cuevas, todo lo cual influye en las condiciones ambientales que sustentan la vida allí. Es un primer paso fundamental para predecir mejor dónde encontrar la mayor densidad de vida microbiana en las cuevas de la Tierra, desarrolladas durante millones y miles de millones de años, y posiblemente también en Marte.

Las nubes de puntos extremadamente detalladas que produce Hovermap le darán al equipo una base para producir anotaciones semánticas y obtener información clave para su investigación sobre los signos de vida biológicos y químicos en los lechos de lava aquí en la Tierra.

A la vez, los viajes a los tubos de lava de California son una excelente oportunidad para probar la dureza y la confiabilidad de algunos de los instrumentos que el JPL espera usar algún día en tubos similares en el subsuelo marciano. Montado en un robot con patas junto con el software de autonomía NeBula del JPL, el Hovermap de Emesent permite la exploración, la detección y el registro exitosos y sin supervisión de objetivos de interés en las cuevas con una resolución sin precedentes.

Si bien todavía podrían faltar algunos años para el viaje de Hovermap a Marte, su uso en tubos de lava es un ejemplo perfecto de una forma de aprovechar el mapeo SLAM detallado para promover los objetivos científicos y las metas más importantes de la humanidad.

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